Comprendre la radiothérapie

La radiothérapie : utilisation de rayons X à très haute énergie ou d’autres particules pour détruire toutes les cellules cancéreuses. Un médecin qui traite le cancer c’est un radio-oncologue. 

Objectifs de la radiothérapie

Les radio-oncologues utilisent ce type de traitement pour détruire les cellules cancéreuses et ralentir la croissance tumorale sans endommager les tissus sains à proximité.

Parfois, les médecins recommandent la radiothérapie comme premier traitement contre le cancer. D’autres fois, les gens reçoivent une radiothérapie après une chirurgie ou une chimiothérapie. C’est ce qu’on appelle un traitement adjuvant. Il cible les cellules cancéreuses restant après le traitement initial.

Lorsqu’il n’est pas possible de détruire tout le cancer, les médecins peuvent recourir à la radiothérapie pour réduire les tumeurs et soulager les symptômes. C’est ce qu’on appelle la radiothérapie palliative . La radiothérapie palliative peut réduire la pression, la douleur et d’autres symptômes. L’objectif est d’améliorer la qualité de vie d’une personne.

Plus de la moitié des personnes atteintes de cancer reçoivent un certain type de radiothérapie. Pour certains cancers, la radiothérapie seule est un traitement efficace. D’autres types de cancer répondent mieux aux traitements combinés. Cela peut inclure la radiothérapie plus la chirurgie, la chimiothérapie ou l’immunothérapie.

Radiothérapie par faisceau externe

Il s’agit du type de radiothérapie le plus courant. Il délivre le rayonnement d’une machine à l’extérieur du corps. Il peut traiter de grandes zones du corps, si nécessaire.

Une machine appelée accélérateur linéaire, ou linac, crée le faisceau de rayonnement pour la radiothérapie par rayons X ou photons. Un logiciel informatique spécial ajuste la taille et la forme du faisceau. Cela aide à cibler la tumeur tout en évitant les tissus sains près des cellules cancéreuses.

La plupart des traitements sont administrés tous les jours de la semaine pendant plusieurs semaines. Des supports ajustés ou des masques en plastique sont utilisés pour la radiothérapie de la tête, du cou ou du cerveau pour aider les gens à rester immobiles pendant le traitement.

Les types de radiothérapie par faisceau externe sont:

Radiothérapie conformationnelle tridimensionnelle (3D-CRT). Des images détaillées du cancer en trois dimensions sont créées, généralement à partir de tomodensitométrie (TDM) ou d’ imagerie par résonance magnétique (IRM) . Cela permet à l’équipe de traitement de viser plus précisément la radiothérapie. Cela signifie souvent qu’ils peuvent utiliser en toute sécurité des doses plus élevées de radiothérapie tout en réduisant les dommages aux tissus sains. Cela réduit le risque d’effets secondaires. Par exemple, la bouche sèche est courante après une radiothérapie pour le cancer de la tête et du cou. Mais le 3D-CRT peut limiter les dommages aux glandes salivaires qui provoquent la sécheresse de la bouche.

Radiothérapie modulée en intensité (IMRT). C’est une forme plus complexe de 3D-CRT. L’intensité de la radiothérapie varie au sein de chaque faisceau dans l’IMRT contrairement au 3D-CRT conventionnel, qui utilise la même intensité dans chaque faisceau. L’IMRT cible la tumeur et évite mieux les tissus sains que le 3D-CRT conventionnel.

Thérapie par faisceau de protons. Ce traitement utilise des protons plutôt que des rayons X. Un proton est une particule chargée positivement. À haute énergie, les protons peuvent détruire les cellules cancéreuses. Les protons vont à la tumeur ciblée et déposent la dose spécifique de radiothérapie. Contrairement aux faisceaux de rayons X, la radiothérapie ne va pas au-delà de la tumeur. Cela limite les dommages aux tissus sains à proximité. Actuellement, les médecins utilisent la protonthérapie pour traiter certains types de cancer. Cette thérapie est relativement nouvelle et nécessite un équipement spécial. Par conséquent, il n’est pas disponible dans tous les centres médicaux. 

Radiothérapie guidée par l’image (IGRT). Ce type de thérapie permet au médecin de prendre des images d’un patient tout au long du traitement. Ces images peuvent ensuite être comparées aux images utilisées pour planifier le traitement. Il permet un meilleur ciblage de la tumeur et aide à réduire les dommages aux tissus sains.

Radiothérapie stéréotaxique. Ce traitement délivre une dose de radiothérapie importante et précise dans une petite zone tumorale. Le patient doit rester très immobile. Les cadres de tête ou les moules individuels aident à limiter les mouvements. Cette thérapie est souvent administrée en un ou plusieurs traitements. Mais certains patients peuvent avoir besoin de plusieurs traitements.

Radiothérapie interne

Ce type de radiothérapie est également appelé curiethérapie. Le matériel radioactif est placé dans le cancer ou les tissus environnants. Les implants peuvent être permanents ou temporaires et nécessiter un séjour à l’hôpital.

Les types de radiothérapie interne comprennent:

Implants permanents. Ce sont de minuscules graines d’acier qui contiennent des matières radioactives. Les capsules ont à peu près la taille d’un grain de riz. Ils délivrent la majeure partie de la radiothérapie autour de la zone de l’implant. Mais une certaine radiation peut sortir du corps du patient. Cela nécessite des mesures de sécurité pour protéger les autres contre l’exposition aux radiations. Au fil du temps, les implants perdent de la radioactivité. Et les graines inactives restent dans le corps.

Radiothérapie interne temporaire. C’est lorsque la radiothérapie est administrée de l’une des manières suivantes:

  • Aiguilles
  • Tubes, appelés cathéters , qui transportent le fluide dans ou hors du corps
  • Applicateurs spéciaux

Le rayonnement reste dans le corps de quelques minutes à quelques jours. La plupart des gens reçoivent une radiothérapie pendant quelques minutes seulement. Parfois, les gens reçoivent une radiothérapie interne pendant plus de temps. Si c’est le cas, ils restent dans une pièce privée pour limiter l’exposition des autres aux rayonnements.

Autres options de radiothérapie

Radiothérapie peropératoire (IORT). Ce traitement délivre une radiothérapie à la tumeur pendant la chirurgie en utilisant une radiothérapie externe ou interne. IORT permet aux chirurgiens de retirer à l’avance les tissus sains. Ce traitement est utile lorsque les organes vitaux sont proches de la tumeur.

Radiothérapie systémique. Les patients avalent ou reçoivent une injection de matière radioactive qui cible les cellules cancéreuses. La matière radioactive quitte le corps par la salive, la sueur et l’urine. Ces fluides sont radioactifs. Par conséquent, les personnes en contact étroit avec le patient doivent prendre les mesures de sécurité recommandées par l’équipe soignante.

Radioimmunothérapie. Il s’agit d’un type de thérapie systémique. Il utilise des anticorps monoclonaux pour délivrer le rayonnement directement aux cellules cancéreuses. Cette thérapie délivre de faibles doses de rayonnement directement à la tumeur. Il n’affecte pas les cellules non cancéreuses. Les exemples incluent l’ibritumomab (Zevalin) et le tositumomab (Bexxar).

Radiosensibilisateurs et radioprotecteurs. Les chercheurs étudient les radiosensibilisateurs. Ce sont des substances qui aident la radiothérapie à mieux détruire les tumeurs. Les radioprotecteurs sont des substances qui protègent les tissus sains près de la zone de traitement. Des exemples de radiosensibilisateurs comprennent le fluorouracile (5-FU, Adrucil) et le cisplatine (Platinol). L’amifostine (Ethyol) est un radioprotecteur.

Traitement par radionucléides des récepteurs peptidiques (PRRT). Ce type de thérapie radioactive fonctionne en se fixant à des protéines spécifiques qui peuvent être trouvées à la surface de certaines cellules tumorales. Ces protéines sont appelées récepteurs. Après s’être attaché au récepteur, le médicament pénètre dans la cellule, permettant au rayonnement d’endommager la cellule tumorale. Récemment, la FDA a approuvé un traitement appelé 177Lu-dotatate (Lutathera) pour les tumeurs neuroendocrines avancées du tractus gastro-intestinal.

Sécurité pour le patient et sa famille

Les médecins utilisent la radiothérapie en toute sécurité et efficacement pour traiter le cancer depuis plus de 100 ans.

La radiothérapie augmente légèrement le risque de développer un deuxième cancer. Mais pour de nombreuses personnes, la radiothérapie élimine le cancer existant. Cet avantage est supérieur au faible risque que le traitement puisse provoquer un nouveau cancer.

Pendant la radiothérapie par faisceau externe, le patient ne devient pas radioactif. Et le rayonnement reste dans la salle de traitement.

Cependant, la radiothérapie interne provoque le rayonnement du patient. En conséquence, les visiteurs doivent suivre ces mesures de sécurité:

  • Ne visitez pas la patiente si vous êtes enceinte ou si vous avez moins de 18 ans.
  • Restez à au moins 6 pieds du lit du patient.
  • Limitez votre séjour à 30 minutes ou moins chaque jour.

Les implants permanents restent radioactifs après que le patient a quitté l’hôpital. Pour cette raison, le patient ne doit pas avoir de contact étroit ou supérieur à 5 minutes avec des enfants ou des femmes enceintes pendant 2 mois.

De même, les personnes qui ont subi une radiothérapie systémique doivent prendre des précautions de sécurité. Pendant les premiers jours après le traitement, prenez ces précautions:

  • Lavez-vous soigneusement les mains après être allé aux toilettes.
  • Utilisez des ustensiles et des serviettes séparés.
  • Buvez beaucoup de liquides pour éliminer le reste des matières radioactives du corps.
  • Évitez le contact sexuel.
  • Minimisez le contact avec les nourrissons, les enfants et les femmes enceintes.