La drogue pourrait changer la donne dans la lutte contre les cancers de l’œsophage

Les patients qui subissent une intervention chirurgicale pour un cancer de l’œsophage voient généralement la maladie réapparaître, mais un médicament qui renforce le système immunitaire peut aider à retarder ou à prévenir cela, selon un nouvel essai.

Le médicament, appelé Opdivo (nivolumab), a doublé la durée de vie des patients sans récidive lorsqu’il était administré après la chirurgie: de 11 mois en moyenne à 22 mois.

Cette amélioration est un «grand pas en avant», a déclaré le chercheur principal, le Dr Ronan Kelly, du Baylor University Medical Center à Dallas.

Opdivo est déjà approuvé par la Food and Drug Administration des États-Unis pour le traitement de divers cancers de stade avancé – y compris les cancers de l’œsophage qui sont inopérables et se sont propagés à des sites éloignés du corps.

Son utilisation dans le cancer de l’œsophage opérable antérieur n’est pas encore approuvée par la FDA, mais cela pourrait intervenir dès avril ou mai, a déclaré Kelly.

Même sans approbation formelle, les médecins sont autorisés à utiliser le traitement. Et ils l’utilisent, a déclaré Kelly: Les lignes directrices ont déjà ajouté Opdivo à la norme de soins pour les patients atteints d’un cancer de l’œsophage à haut risque de récidive après une chirurgie.

«Les médecins peuvent désormais l’utiliser dans tout le pays», a déclaré Kelly.

Opdivo appartient à un groupe de médicaments appelés inhibiteurs de PD-1, qui sont une forme d’immunothérapie. Les immunothérapies englobent diverses approches pour améliorer la capacité du système immunitaire à rechercher et à détruire les tumeurs.

Les tumeurs ont diverses astuces pour survivre. L’une consiste à «réguler à la hausse» une protéine appelée PD-1, qui les aide à se cacher du système immunitaire, a expliqué Kelly. Les inhibiteurs de PD-1 privent les tumeurs de cette stratégie.

Un certain nombre d’inhibiteurs de PD-1 sont approuvés aux États-Unis. Mais jusqu’à présent, les médicaments – et l’immunothérapie en général – étaient largement réservés aux cancers avancés.

Dans cet essai, l’équipe de Kelly a traité des patients atteints de cancers à un stade relativement précoce qui étaient opérables, dans le but de réduire le risque de récidive.

Il a déclaré que la décision d’utiliser l’immunothérapie plus tôt « signifie vraiment le début d’une toute nouvelle ère dans le traitement du cancer ».

Le procès, publié le 1er avril dans le Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre, a été sponsorisé par les fabricants d’Opdivo Bristol Myers Squibb et Ono Pharmaceutical.

Elle concernait 794 patients du monde entier qui ont été traités pour des cancers de stade 2 ou 3 de l’œsophage (le tube par lequel la nourriture passe à l’estomac) ou de la jonction gastro-œsophagienne (le point où l’œsophage et l’estomac se rejoignent).

Tous ont subi un traitement standard: chimiothérapie et radiothérapie, suivis d’une intervention chirurgicale.

Après cela, 532 patients ont été assignés au hasard à un an de traitement par Opdivo, administré par voie intraveineuse toutes les deux semaines pour commencer, puis toutes les quatre semaines. Les autres ont été assignés au hasard à des perfusions de placebo.

Sur deux ans, les patients d’Opdivo étaient près d’un tiers moins susceptibles d’avoir une récidive ou de mourir, et ces récidives de cancer étaient généralement retardées.

Tous les patients de l’essai ont été considérés comme présentant un risque élevé de récidive car il y avait encore des signes du cancer dans leurs échantillons de tissus après la chirurgie.

Et c’est un scénario courant, a déclaré Kelly: 70% à 75% des patients n’ont pas une «réponse complète» au traitement standard.

Tous ces patients sont des candidats potentiels pour recevoir Opdivo après la chirurgie, a déclaré le Dr David Ilson, un oncologue médical au Memorial Sloan Kettering Cancer Center à New York.

«Ce procès change vraiment la donne», a déclaré Ilson, qui a rédigé un éditorial publié avec les résultats. « C’est la première véritable avancée dans le domaine depuis plusieurs décennies. »

Les effets du médicament sur la survie globale ne sont pas encore connus. Mais Ilson a déclaré que le doublement de la survie «sans maladie» prolongerait presque certainement la vie de certains patients et «augmentera probablement la proportion de guéris».

La qualité de vie est également une grande préoccupation. Kelly a déclaré que l’essai n’a trouvé aucun signal d’alarme en ce qui concerne la sécurité: les effets secondaires étaient comme prévu – le plus souvent la fatigue, la diarrhée et les éruptions cutanées, qui affectaient 10% à 17% des patients.

Et dans l’ensemble, les patients sous Opdivo avaient les mêmes notes de qualité de vie que les patients sous placebo.

C’est une bonne nouvelle, a déclaré Ilson, étant donné que le traitement standard est «rigoureux» et que les patients ne peuvent généralement pas tolérer plus de chimiothérapie après la chirurgie. (Une chimiothérapie supplémentaire ne semble pas non plus aider, a noté Ilson.)

Pourtant, Opdivo et d’autres inhibiteurs de PD-1 sont très chers, avec des prix catalogue de plusieurs milliers de dollars par perfusion.

Ilson a déclaré que les assureurs se tournent généralement vers les directives de traitement du National Comprehensive Cancer Network (NCCN) pour prendre des décisions en matière de couverture. Et le NCCN a approuvé Opdivo pour des patients comme ceux de l’essai.

SOURCES: Ronan Kelly, MD, directeur médical, Charles A. Sammons Cancer Center, Baylor University Medical Center, Dallas, et chef, oncologie, Baylor Scott & White Health – North Texas; David Ilson, MD, PhD, oncologue médical, Memorial Sloan Kettering Cancer Center, New York City; Journal de médecine de la Nouvelle-Angleterre, 1 avril 2021